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El Proyecto Manhattan y la invención de la bomba atómica

El Proyecto Manhattan y la invención de la bomba atómica

Durante la Segunda Guerra Mundial, los físicos e ingenieros estadounidenses comenzaron una carrera contra la Alemania nazi para desarrollar la primera bomba atómica. Su esfuerzo secreto, que duró de 1942 a 1945, fue conocido como el Proyecto Manhattan.

El proyecto condujo a la invención de armas nucleares, incluidas dos que fueron arrojadas en las ciudades japonesas de Hiroshima y Nagasaki, matando o hiriendo a más de 200,000 personas. Estos ataques obligaron a Japón a rendirse y pusieron fin a la Segunda Guerra Mundial, pero también marcaron un punto de inflexión crucial a principios de la era atómica, lo que planteó preguntas persistentes sobre las implicaciones de la guerra nuclear.

¿Qué fue el proyecto Manhattan?

El Proyecto Manhattan recibió su nombre de la Universidad de Columbia en Manhattan, Nueva York, uno de los sitios iniciales de estudio atómico en los Estados Unidos. Si bien la investigación se llevó a cabo en varios sitios secretos en los Estados Unidos, gran parte de ella, incluidas las primeras pruebas atómicas, se llevó a cabo cerca de Los Alamos, Nuevo México.

Durante el proyecto, el ejército de los Estados Unidos se unió con las mejores mentes de la comunidad científica. Las operaciones militares fueron encabezadas por el general de brigada Leslie R. Groves, y J. Robert Oppenheimer actuó como director científico, supervisando el proyecto desde el concepto hasta la realidad.

En total, el Proyecto Manhattan le costó a los EE. UU. Más de dos mil millones de dólares en solo cuatro años.

Una carrera contra los alemanes

En 1938, los científicos alemanes descubrieron la fisión, que ocurre cuando el núcleo de un átomo se rompe en dos partes iguales. Esta reacción libera neutrones que rompen más átomos, causando una reacción en cadena. Dado que se libera energía significativa en solo millonésimas de segundo, se pensó que la fisión podría causar una reacción explosiva en cadena de una fuerza considerable dentro de una bomba de uranio.

Debido a la guerra, varios científicos emigraron de Europa y trajeron consigo noticias de este descubrimiento. En 1939, Leo Szilard y otros científicos estadounidenses y recientemente emigrados trataron de advertir al gobierno de EE. UU. Sobre este nuevo peligro, pero no pudieron obtener una respuesta. Szilard contactó y se reunió con Albert Einstein, uno de los científicos más conocidos de la época.

Einstein era un devoto pacifista y al principio era reacio a contactar al gobierno. Sabía que les pediría que trabajaran para crear un arma que potencialmente podría matar a millones de personas. Sin embargo, Einstein finalmente se dejó llevar por la preocupación de que la Alemania nazi desarrollaría primero el arma.

El Comité consultivo sobre uranio

El 2 de agosto de 1939, Einstein escribió una carta ahora famosa al presidente Franklin D. Roosevelt. Esbozó los usos potenciales de una bomba atómica y las formas de ayudar a los científicos estadounidenses en su investigación. En respuesta, el presidente Roosevelt creó el Comité Asesor sobre Uranio en octubre de 1939.

Según las recomendaciones del comité, el gobierno de los EE. UU. Gastó $ 6,000 para comprar grafito y óxido de uranio para la investigación. Los científicos creían que el grafito podría ralentizar una reacción en cadena, manteniendo así la energía de la bomba bajo control.

A pesar de que se tomaron medidas inmediatas, el progreso fue lento hasta que un evento fatídico llevó la realidad de la guerra a las costas estadounidenses.

El desarrollo de la bomba

El 7 de diciembre de 1941, el ejército japonés bombardeó Pearl Harbor, Hawai, la sede de la Flota del Pacífico de los Estados Unidos. En respuesta, Estados Unidos declaró la guerra a Japón al día siguiente y entró oficialmente en la Segunda Guerra Mundial.

Con el país en guerra y la constatación de que Estados Unidos estaba ahora tres años por detrás de la Alemania nazi, el presidente Roosevelt estaba listo para apoyar seriamente los esfuerzos estadounidenses para crear una bomba atómica.

Costosos experimentos comenzaron en la Universidad de Chicago, U.C. Berkeley y la Universidad de Columbia en Nueva York. Se construyeron reactores en Hanford, Washington y Oak Ridge, Tennessee. Oak Ridge, conocida como "La Ciudad Secreta", también fue el sitio de un laboratorio y planta de enriquecimiento de uranio masivo.

Los investigadores trabajaron simultáneamente en todos los sitios. Harold Urey y sus colegas de la Universidad de Columbia construyeron un sistema de extracción basado en difusión gaseosa. En la Universidad de California en Berkley, el inventor del Ciclotrón, Ernest Lawrence, usó sus conocimientos y habilidades para idear un proceso para separar magnéticamente los isótopos de uranio 235 (U-235) y plutonio 239 (Pu-239).

La investigación se aceleró en 1942. El 2 de diciembre, en la Universidad de Chicago, Enrico Fermi creó la primera reacción en cadena exitosa, en la que los átomos se dividieron en un ambiente controlado. Este logro dio un renovado vigor a las esperanzas de que una bomba atómica fuera posible.

El Proyecto Manhattan tenía otra prioridad que pronto se hizo evidente. Se estaba volviendo demasiado peligroso y difícil desarrollar armas nucleares en estas universidades y pueblos dispersos. Los científicos necesitaban un laboratorio aislado lejos de la población.

En 1942, Oppenheimer sugirió el área remota de Los Alamos, Nuevo México. El general Groves aprobó el sitio y la construcción comenzó a finales de ese año. Oppenheimer se convirtió en el director del Laboratorio de Los Alamos, que se conocería como "Proyecto Y".

Los científicos continuaron trabajando diligentemente, pero tardó hasta 1945 en producir la primera bomba nuclear.

La prueba de la trinidad

Cuando el presidente Roosevelt murió el 12 de abril de 1945, el vicepresidente Harry S. Truman se convirtió en el 33º presidente de los Estados Unidos. Hasta entonces, Truman no había sido informado del Proyecto Manhattan, pero se le informó rápidamente sobre los secretos del desarrollo de la bomba atómica.

Ese verano, una bomba de prueba con el nombre en código "The Gadget" fue llevada al desierto de Nuevo México, a un lugar conocido como Jornada del Muerto, español para "Journey of the Dead Man". La prueba recibió el nombre en clave "Trinity", un nombre elegido por Oppenheimer en referencia a un poema de John Donne.

Nunca antes había probado algo de esta magnitud, todos estaban ansiosos. Mientras que algunos científicos temían un fracaso, otros temían el fin del mundo. Nadie sabía qué esperar.

A las 5:30 a.m. del 16 de julio de 1945, científicos, personal del ejército y técnicos se pusieron gafas especiales para ver el comienzo de la Era Atómica. La bomba fue arrojada.

Hubo un destello fuerte, una ola de calor, una onda de choque estupenda y una nube de hongo que se extendió 40,000 pies en la atmósfera. La torre desde la que se arrojó la bomba se desintegró por completo y miles de metros de arena del desierto circundante se convirtieron en un vidrio radiactivo de un brillante color verde jade.

La bomba fue un éxito.

Reacciones a la primera prueba atómica

La luz brillante de la prueba Trinity se destacaría en la mente de todos los que estuvieran a cientos de kilómetros del sitio esa mañana. Los residentes en vecindarios lejanos dirían que el sol salió dos veces ese día. Una niña ciega a 120 millas del sitio dijo que también vio el destello.

Los hombres que crearon la bomba también estaban asombrados. El físico Isidor Rabi expresó su preocupación de que la humanidad se haya convertido en una amenaza y altere el equilibrio de la naturaleza. La prueba trajo a la mente de Oppenheimer una frase del Bhagavad Gita: "Ahora me he convertido en la muerte, el destructor de mundos". El director de pruebas Ken Bainbridge le dijo a Oppenheimer: "Ahora todos somos hijos de puta".

La inquietud de muchos de los testigos ese día llevó a algunos a firmar peticiones. Argumentaron que esta cosa terrible que habían creado no podía desatarse en el mundo. Sus protestas fueron ignoradas.

Las bombas atómicas que terminaron la Segunda Guerra Mundial

Alemania se rindió el 8 de mayo de 1945, dos meses antes de la exitosa prueba Trinity. Sin embargo, Japón se negó a rendirse, a pesar de las amenazas del presidente Truman de que el terror caería del cielo.

La guerra duró seis años e involucró a la mayor parte del mundo. El resultado fue la muerte de 61 millones de personas y el desplazamiento de muchos otros. Lo último que quería Estados Unidos era una guerra terrestre con Japón, por lo que se tomó la decisión de lanzar una bomba atómica.

El 6 de agosto de 1945, una bomba de uranio llamada "Little Boy" (llamada así por su tamaño relativamente pequeño) fue lanzada en Hiroshima, Japón por el Enola Gay. Robert Lewis, copiloto del bombardero B-29, escribió en su diario momentos después: "Dios mío, ¿qué hemos hecho?"

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El objetivo de Little Boy era el puente Aioi, que cruzaba el río Ota. A las 8:15 de la mañana, la bomba cayó, y a las 8:16 más de 66,000 personas cerca de la zona cero ya estaban muertas. Unos 69,000 más resultaron heridos, la mayoría quemados o padecían enfermedades por radiación, de los cuales muchos morirían más tarde.

Esta sola bomba atómica produjo una devastación absoluta. Dejó una zona de "vaporización total" de media milla de diámetro. El área de "destrucción total" se extendió a una milla, mientras que el impacto de una "explosión severa" se sintió por dos millas. Todo lo que era inflamable dentro de dos millas y media se quemó, y se vieron infiernos ardientes hasta tres millas de distancia.

El 9 de agosto de 1945, después de que Japón aún se había negado a rendirse, se arrojó una segunda bomba. Era una bomba de plutonio llamada "Fat Man" por su forma redonda. El objetivo de la bomba era la ciudad de Nagasaki, Japón. Más de 39,000 personas murieron y 25,000 resultaron heridas.

Japón se rindió el 14 de agosto de 1945, poniendo fin a la Segunda Guerra Mundial.

Secuelas

El impacto mortal de la bomba atómica fue inmediato, pero los efectos durarían décadas. La lluvia provocó que llovieran partículas radiactivas sobre los japoneses heridos que habían sobrevivido a la explosión, y se perdieron más vidas debido a los efectos del envenenamiento por radiación.

Los sobrevivientes de estas bombas también transmitirían radiación a sus descendientes. El ejemplo más destacado es una tasa alarmantemente alta de casos de leucemia entre sus hijos.

Los bombardeos en Hiroshima y Nagasaki revelaron el verdadero poder destructivo de estas armas. Aunque los países de todo el mundo han seguido desarrollando armas nucleares, también ha habido movimientos para promover el desarme nuclear, y las principales potencias mundiales han firmado tratados antinucleares.