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Revolución Americana: La Ley del Sello de 1765

Revolución Americana: La Ley del Sello de 1765

A raíz de la victoria de Gran Bretaña en la Guerra de los Siete Años / Francia e India, la nación se encontró con una deuda nacional creciente que había alcanzado £ 130,000,000 en 1764. Además, el gobierno del conde de Bute tomó la decisión de retener un ejército permanente de 10,000 hombres en América del Norte para la defensa colonial, así como para proporcionar empleo a oficiales políticamente conectados. Mientras Bute había tomado esta decisión, su sucesor, George Grenville, se encontró con la forma de pagar la deuda y pagar el ejército.

Al asumir el cargo en abril de 1763, Grenville comenzó a examinar las opciones de impuestos para recaudar los fondos necesarios. Bloqueado por el clima político del aumento de impuestos en Gran Bretaña, trató de encontrar formas de producir los ingresos necesarios gravando a las colonias. Su primera acción fue la introducción de la Ley del Azúcar en abril de 1764. Esencialmente, una revisión de la Ley de melaza anterior, la nueva legislación en realidad redujo el impuesto con el objetivo de aumentar el cumplimiento. En las colonias, el impuesto se opuso debido a sus efectos económicos negativos y al aumento de la aplicación que perjudicaba las actividades de contrabando.

La Ley del sello

Al aprobar la Ley del Azúcar, el Parlamento indicó que podría imponerse un impuesto de timbre. Comúnmente utilizado en Gran Bretaña con gran éxito, los impuestos de timbre se aplicaron a documentos, artículos de papel y artículos similares. El impuesto se recaudó en la compra y se colocó un sello fiscal en el artículo que mostraba que se había pagado. Anteriormente, se habían propuesto impuestos a las estampillas para las colonias y Grenville había examinado proyectos de actos de estampillas en dos ocasiones a fines de 1763. Hacia fines de 1764, las peticiones y noticias de protestas coloniales con respecto a la Ley del Azúcar llegaron a Gran Bretaña.

Aunque afirmó el derecho del Parlamento a gravar las colonias, Grenville se reunió con agentes coloniales en Londres, incluido Benjamin Franklin, en febrero de 1765. En las reuniones, Grenville informó a los agentes que no se oponía a las colonias sugiriendo otro enfoque para recaudar fondos. Si bien ninguno de los agentes ofreció una alternativa viable, insistieron en que la decisión debería dejarse en manos de los gobiernos coloniales. Necesitando encontrar los fondos, Grenville empujó el debate al Parlamento. Después de una larga discusión, la Ley de Sellos de 1765 se aprobó el 22 de marzo con una fecha de vigencia del 1 de noviembre.

Respuesta colonial a la Ley de sellos

A medida que Grenville comenzó a nombrar agentes de sellos para las colonias, la oposición al acto comenzó a tomar forma a través del Atlántico. La discusión sobre el impuesto de timbre había comenzado el año anterior después de su mención como parte de la aprobación de la Ley del Azúcar. Los líderes coloniales estaban particularmente preocupados ya que el impuesto de timbre era el primer impuesto interno que se aplicaba a las colonias. Además, la ley establecía que los tribunales de almirantazgo tendrían jurisdicción sobre los delincuentes. Esto fue visto como un intento por parte del Parlamento de disminuir el poder de los tribunales coloniales.

La cuestión clave que surgió rápidamente como la pieza central de las quejas coloniales contra la Ley de Sellos fue la de los impuestos sin representación. Esto se derivó de la Declaración de Derechos de Inglaterra de 1689 que prohibió la imposición de impuestos sin el consentimiento del Parlamento. Como los colonos carecían de representación en el Parlamento, los impuestos que se les imponían se consideraban una violación de sus derechos como ingleses. Mientras que algunos en Gran Bretaña declararon que los colonos recibieron representación virtual ya que los miembros del Parlamento representaban teóricamente los intereses de todos los súbditos británicos, este argumento fue rechazado en gran medida.

El tema se complicó aún más por el hecho de que los colonos eligieron sus propias legislaturas. Como resultado, los colonos creían que su consentimiento a los impuestos recaía en ellos y no en el Parlamento. En 1764, varias colonias crearon Comités de Correspondencia para discutir las repercusiones de la Ley del Azúcar y coordinar acciones contra ella. Estos comités permanecieron en su lugar y se utilizaron para planificar las respuestas coloniales a la Ley de Sellos. A fines de 1765, todas las colonias menos dos habían enviado protestas formales al Parlamento. Además, muchos comerciantes comenzaron a boicotear los productos británicos.

Mientras los líderes coloniales presionaban al Parlamento a través de canales oficiales, estallaron violentas protestas en todas las colonias. En varias ciudades, las turbas atacaron las casas y negocios de los distribuidores de sellos, así como los de los funcionarios del gobierno. Estas acciones fueron coordinadas parcialmente por una creciente red de grupos conocidos como los "Hijos de la Libertad". Al formarse localmente, estos grupos pronto se comunicaron y a fines de 1765 se estableció una red flexible. Por lo general, liderados por miembros de la clase alta y media, los Hijos de la Libertad trabajaron para controlar y dirigir la ira de las clases trabajadoras.

El Congreso de la Ley de Sellos

En junio de 1765, la Asamblea de Massachusetts emitió una carta circular a las otras legislaturas coloniales sugiriendo que los miembros se reunieran para "consultar juntos sobre las circunstancias actuales de las colonias". Convocado el 19 de octubre, el Congreso de Stamp Act se reunió en Nueva York y contó con la presencia de nueve colonias (el resto más tarde aprobó sus acciones). Reunidos a puerta cerrada, produjeron la "Declaración de derechos y quejas" que declaraba que solo las asambleas coloniales tenían derecho a impuestos, el uso de tribunales de almirantazgo era abusivo, los colonos poseían los derechos del inglés y el Parlamento no los representaba.

Derogación de la Ley de sellos

En octubre de 1765, Lord Rockingham, que había reemplazado a Grenville, se enteró de la violencia de la mafia que se extendía por las colonias. Como resultado, pronto se vio presionado por aquellos que no deseaban que el Parlamento retrocediera y aquellos cuyas empresas comerciales estaban sufriendo debido a las protestas coloniales. Con los negocios lastimados, los comerciantes de Londres, bajo la dirección de Rockingham y Edmund Burke, comenzaron sus propios comités de correspondencia para presionar al Parlamento para que derogara la ley.

Al no gustarle a Grenville y sus políticas, Rockingham estaba más predispuesto al punto de vista colonial. Durante el debate de revocación, invitó a Franklin a hablar ante el Parlamento. En sus comentarios, Franklin declaró que las colonias se oponían en gran medida a los impuestos internos, pero estaban dispuestos a aceptar impuestos externos. Después de mucho debate, el Parlamento acordó revocar la Ley de sellos con la condición de que se apruebe la Ley declaratoria. Esta ley declaró que el Parlamento tenía el derecho de hacer leyes para las colonias en todos los asuntos. La Ley de sellos se derogó oficialmente el 18 de marzo de 1766, y la Ley declaratoria se aprobó el mismo día.

Secuelas

Si bien los disturbios en las colonias disminuyeron después de que se derogó la Ley de Sellos, la infraestructura que creó permaneció en su lugar. Los comités de correspondencia, los Hijos de la Libertad y el sistema de boicots debían ser refinados y utilizados más tarde en protestas contra futuros impuestos británicos. La cuestión constitucional más amplia de los impuestos sin representación seguía sin resolverse y seguía siendo una parte clave de las protestas coloniales. La Stamp Act, junto con los impuestos futuros, como Townshend Acts, ayudó a impulsar a las colonias en el camino hacia la Revolución Americana.

Fuentes Seleccionadas