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500 millones de años de evolución de peces

500 millones de años de evolución de peces

En comparación con los dinosaurios, los mamuts y los gatos con dientes de sable, la evolución de los peces puede no parecer tan interesante, hasta que se dé cuenta de que si no fuera por los peces prehistóricos, los dinosaurios, los mamuts y los gatos con dientes de sable nunca hubieran existido. Los primeros vertebrados del planeta, los peces, proporcionaron el "plan corporal" básico elaborado posteriormente por cientos de millones de años de evolución: en otras palabras, su tatara-tatara-tatara (multiplicada por mil millones) era un pez pequeño y manso. del período devónico. (Aquí hay una galería de fotos y perfiles de peces prehistóricos y una lista de diez peces recientemente extintos).

Los primeros vertebrados: Pikaia y amigos

Aunque la mayoría de los paleontólogos no los reconocerían como peces verdaderos, las primeras criaturas parecidas a peces que dejaron una impresión en el registro fósil aparecieron durante el período Cámbrico medio, hace unos 530 millones de años. El más famoso de estos, Pikaia, se parecía más a un gusano que a un pez, pero tenía cuatro características cruciales para la evolución posterior de los peces (y vertebrados): una cabeza distinta de la cola, simetría bilateral (el lado izquierdo de su cuerpo parecía el lado derecho), músculos en forma de V, y lo más importante, un cordón nervioso que corre a lo largo de su cuerpo. Debido a que este cordón no estaba protegido por un tubo de hueso o cartílago, Pikaia era técnicamente un "cordado" en lugar de un vertebrado, pero todavía estaba en la raíz del árbol genealógico de los vertebrados.

Otros dos proto-peces cámbricos eran un poco más robustos que Pikaia. Haikouichthys es considerado por algunos expertos, al menos aquellos que no están demasiado preocupados por su falta de columna vertebral calcificada, como el primer pez sin mandíbula, y esta criatura de una pulgada de largo tenía aletas rudimentarias que recorrían la parte superior e inferior de su cuerpo. La Myllokunmingia similar era un poco menos alargada que Pikaia o Haikouichthys, y también tenía branquias en bolsas y (posiblemente) un cráneo hecho de cartílago. (Otras criaturas parecidas a peces pueden haber sido anteriores a estos tres géneros por decenas de millones de años; desafortunadamente, no han dejado restos fósiles).

La evolución del pez sin mandíbula

Durante los períodos Ordovícico y Silúrico, desde hace 490 a 410 millones de años, los océanos, lagos y ríos del mundo estaban dominados por peces sin mandíbula, llamados así porque carecían de mandíbulas inferiores (y, por lo tanto, la capacidad de consumir presas grandes). Puede reconocer a la mayoría de estos peces prehistóricos por el "-aspis" (la palabra griega que significa "escudo") en la segunda parte de sus nombres, que insinúa la segunda característica principal de estos primeros vertebrados: sus cabezas estaban cubiertas por placas resistentes de armadura ósea.

Los peces sin mandíbula más notables del período Ordovícico fueron Astraspis y Arandaspis, un pez sin aleta de seis pulgadas de largo y cabeza grande que se parecía a renacuajos gigantes. Ambas especies se ganaban la vida alimentándose del fondo en aguas poco profundas, moviéndose lentamente por encima de la superficie y absorbiendo pequeños animales y el desperdicio de otras criaturas marinas. Sus descendientes silurianos compartían el mismo plan corporal, con la importante adición de aletas de cola bifurcadas, lo que les daba más maniobrabilidad.

Si los peces "-aspis" eran los vertebrados más avanzados de su tiempo, ¿por qué sus cabezas estaban cubiertas de una armadura voluminosa y no hidrodinámica? La respuesta es que hace cientos de millones de años, los vertebrados estaban lejos de las formas de vida dominantes en los océanos de la tierra, y estos primeros peces necesitaban un medio de defensa contra los "escorpiones marinos" gigantes y otros artrópodos grandes.

La gran división: peces con aletas lobuladas, peces con aletas radiadas y placodermos

Al comienzo del período Devónico, hace unos 420 millones de años, la evolución de los peces prehistóricos se desvió en dos (o tres, dependiendo de cómo los cuentes). Un desarrollo, que terminó sin llegar a ninguna parte, fue la aparición de los peces con mandíbula conocidos como placodermos ("piel chapada"), el primer ejemplo identificado es Entelognathus. Estos eran esencialmente peces más grandes, más variados, con mandíbulas verdaderas, y el género más famoso fue el Dunkleosteus de 30 pies de largo, uno de los peces más grandes que jamás haya existido.

Quizás debido a que eran tan lentos e incómodos, los placodermos desaparecieron al final del período Devónico, superados por otras dos familias de peces con mandíbulas recientemente evolucionadas: los condrictianos (peces con esqueletos cartilaginosos) y los osteichthyans (peces con esqueletos óseos). Los condrictios incluían tiburones prehistóricos, que continuaron desgarrando su propio camino sangriento a través de la historia evolutiva. Los osteichthyans, mientras tanto, se dividieron en dos grupos más: los actinopterigianos (peces con aletas radiadas) y los sarcopterigios (peces con aletas lobuladas).

Peces con aletas radiadas, peces con aletas lobuladas, ¿a quién le importa? Bueno, sí: los peces con aletas lobuladas del período Devónico, como Panderichthys y Eusthenopteron, tenían una estructura característica de aleta que les permitió evolucionar hacia los primeros tetrápodos: el proverbial "pez fuera del agua" ancestral para todos los que viven en la tierra. vertebrados, incluidos los humanos. Los peces con aletas radiadas se quedaron en el agua, pero se convirtieron en los vertebrados más exitosos de todos: hoy en día, hay decenas de miles de especies de peces con aletas radiadas, lo que los convierte en los vertebrados más diversos y numerosos del planeta (entre los primeros peces con aletas radiadas fueron Saurichthys y Cheirolepis).

El pez gigante de la era mesozoica

Ninguna historia de peces estaría completa sin mencionar el gigante "pez dinosaurio" de los períodos Triásico, Jurásico y Cretácico (aunque estos peces no eran tan numerosos como sus primos de dinosaurios de gran tamaño). El más famoso de estos gigantes fue el Leedsichthys jurásico, que algunas reconstrucciones pusieron a 70 pies de largo, y el Xiphactinus cretáceo, que tenía "solo" unos 20 pies de largo pero al menos tenía una dieta más robusta (otros peces, en comparación con Dieta de Leedsichthys de plancton y krill). Una nueva incorporación es Bonnerichthys, otro gran pez cretáceo con una dieta pequeña y protozoaria.

Sin embargo, tenga en cuenta que por cada "pez dinosaurio" como Leedsichthys hay una docena de peces prehistóricos más pequeños de igual interés para los paleontólogos. La lista es casi interminable, pero los ejemplos incluyen Dipterus (un antiguo pez pulmonado), Enchodus (también conocido como el "arenque con dientes de sable"), el pez conejo prehistórico Ischyodus y el pequeño pero prolífico Knightia, que ha producido tantos fósiles que usted puede comprar el suyo por menos de cien dólares.