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Estados Unidos se une a la lucha en la Primera Guerra Mundial

Estados Unidos se une a la lucha en la Primera Guerra Mundial

En noviembre de 1916, los líderes aliados se reunieron nuevamente en Chantilly para diseñar planes para el próximo año. En sus discusiones, decidieron renovar los combates en el campo de batalla de Somme en 1916, así como organizar una ofensiva en Flandes diseñada para expulsar a los alemanes de la costa belga. Estos planes se alteraron rápidamente cuando el general Robert Nivelle reemplazó al general Joseph Joffre como comandante en jefe del ejército francés. Nivelle, uno de los héroes de Verdun, era un oficial de artillería que creía que el bombardeo de saturación junto con los bombardeos progresivos podrían destruir las defensas del enemigo, creando una "ruptura" y permitiendo que las tropas aliadas se abrieran paso en la retaguardia alemana. Como el paisaje destrozado del Somme no ofrecía un terreno adecuado para estas tácticas, el plan aliado para 1917 se parecía al de 1915, con ofensivas planeadas para Arras en el norte y Aisne en el sur.

Mientras los aliados debatían la estrategia, los alemanes planeaban cambiar su posición. Al llegar a Occidente en agosto de 1916, el general Paul von Hindenburg y su lugarteniente principal, el general Erich Ludendorff, comenzaron la construcción de un nuevo conjunto de atrincheramientos detrás del Somme. Formidable en escala y profundidad, esta nueva "Línea Hindenburg" redujo la longitud de la posición alemana en Francia, liberando diez divisiones para el servicio en otros lugares. Terminado en enero de 1917, las tropas alemanas comenzaron a cambiar de nuevo a la nueva línea en marzo. Al ver retirarse a los alemanes, las tropas aliadas siguieron su estela y construyeron un nuevo conjunto de trincheras frente a la línea Hindenburg. Afortunadamente para Nivelle, este movimiento no afectó las áreas seleccionadas para operaciones ofensivas (Mapa).

América entra en la raya

A raíz de la Lusitania hundiéndose en 1915, el presidente Woodrow Wilson había exigido que Alemania cesara su política de guerra submarina sin restricciones. Aunque los alemanes habían cumplido con esto, Wilson comenzó los esfuerzos para llevar a los combatientes a la mesa de negociaciones en 1916. Trabajando a través de su emisario, el coronel Edward House, Wilson incluso ofreció a los Aliados la intervención militar estadounidense si aceptaban sus condiciones para una conferencia de paz antes del Alemanes A pesar de esto, Estados Unidos permaneció decididamente aislacionista a principios de 1917 y sus ciudadanos no estaban ansiosos por unirse a lo que se vio como una guerra europea. Dos eventos en enero de 1917 pusieron en marcha una serie de eventos que llevaron a la nación al conflicto.

El primero de ellos fue el Telegrama Zimmermann, que se hizo público en los Estados Unidos el 1 de marzo. Transmitido en enero, el telegrama fue un mensaje del Secretario de Relaciones Exteriores alemán Arthur Zimmermann al gobierno de México en busca de una alianza militar en caso de guerra con el Estados Unidos. A cambio de atacar a los Estados Unidos, a México se le prometió el regreso del territorio perdido durante la Guerra México-Americana (1846-1848), incluidos Texas, Nuevo México y Arizona, así como una asistencia financiera sustancial. Interceptado por la inteligencia naval británica y el Departamento de Estado de EE. UU., El contenido del mensaje causó una indignación generalizada entre el pueblo estadounidense.

El 22 de diciembre de 1916, el Jefe de Estado Mayor de la Marina Kaiserliche, Almirante Henning von Holtzendorff emitió un memorándum pidiendo la reanudación de la guerra submarina sin restricciones. Argumentando que la victoria solo se podía lograr atacando las líneas de suministro marítimo de Gran Bretaña, von Hindenburg y Ludendorff lo apoyaron rápidamente. En enero de 1917, convencieron al Kaiser Wilhelm II de que valía la pena arriesgarse a romper con los Estados Unidos y los ataques submarinos se reanudaron el 1 de febrero. La reacción estadounidense fue rápida y más severa de lo previsto en Berlín. El 26 de febrero, Wilson solicitó permiso al Congreso para armar buques mercantes estadounidenses. A mediados de marzo, tres barcos estadounidenses fueron hundidos por submarinos alemanes. Un desafío directo, Wilson acudió a una sesión especial del Congreso el 2 de abril declarando que la campaña submarina era una "guerra contra todas las naciones" y solicitó que se declarara la guerra con Alemania. Esta solicitud fue concedida el 6 de abril y se emitieron declaraciones de guerra posteriores contra Austria-Hungría, el Imperio Otomano y Bulgaria.

Movilizándose para la guerra

Aunque Estados Unidos se había unido a la lucha, pasaría algún tiempo antes de que las tropas estadounidenses pudieran ser enviadas en grandes cantidades. Con solo 108,000 hombres en abril de 1917, el Ejército de los EE. UU. Comenzó una rápida expansión a medida que los voluntarios se alistaron en grandes cantidades y se instituyó un borrador selectivo. A pesar de esto, se decidió enviar de inmediato una Fuerza Expedicionaria Estadounidense compuesta por una división y dos brigadas de Marines a Francia. El mando de la nueva AEF se le dio al general John J. Pershing. Al poseer la segunda flota de batalla más grande del mundo, la contribución naval estadounidense fue más inmediata a medida que los acorazados estadounidenses se unieron a la Gran Flota británica en Scapa Flow, dando a los Aliados una ventaja numérica decisiva y permanente en el mar.

La guerra del submarino

Mientras Estados Unidos se movilizaba para la guerra, Alemania comenzó su campaña de submarinos en serio. Al presionar por una guerra submarina sin restricciones, Holtzendorff había estimado que hundir 600,000 toneladas por mes durante cinco meses paralizaría a Gran Bretaña. Arrastrando a través del Atlántico, sus submarinos cruzaron el umbral en abril cuando hundieron 860,334 toneladas. Buscando desesperadamente evitar el desastre, el Almirantazgo británico intentó una variedad de enfoques para detener las pérdidas, incluidos los barcos "Q" que eran buques de guerra disfrazados de mercantes. Aunque inicialmente fue resistido por el Almirantazgo, a fines de abril se implementó un sistema de convoyes. La expansión de este sistema condujo a pérdidas reducidas a medida que avanzaba el año. Aunque no se eliminaron, los convoyes, la expansión de las operaciones aéreas y las barreras contra las minas trabajaron para mitigar la amenaza de los submarinos durante el resto de la guerra.

La batalla de Arras

El 9 de abril, el comandante de la Fuerza Expedicionaria británica, el mariscal de campo Sir Douglas Haig, abrió la ofensiva en Arras. Comenzando una semana antes del empuje de Nivelle hacia el sur, se esperaba que el ataque de Haig alejara a las tropas alemanas del frente francés. Habiendo llevado a cabo una extensa planificación y preparación, las tropas británicas lograron un gran éxito el primer día de la ofensiva. Lo más notable fue la rápida captura de Vimy Ridge por el Cuerpo Canadiense del General Julian Byng. Aunque se lograron avances, las pausas planificadas en el ataque obstaculizaron la explotación de asaltos exitosos. Al día siguiente, las reservas alemanas aparecieron en el campo de batalla y la lucha se intensificó. Para el 23 de abril, la batalla se había convertido en el tipo de estancamiento por desgaste que se había vuelto típico del Frente Occidental. Bajo presión para apoyar los esfuerzos de Nivelle, Haig presionó la ofensiva mientras aumentaban las bajas. Finalmente, el 23 de mayo, la batalla llegó a su fin. Aunque Vimy Ridge había sido tomada, la situación estratégica no había cambiado dramáticamente.

La ofensiva de Nivelle

Al sur, a los alemanes les fue mejor contra Nivelle. Conscientes de que se avecinaba una ofensiva debido a documentos capturados y conversaciones francesas, los alemanes habían trasladado reservas adicionales al área detrás de la cresta Chemin des Dames en Aisne. Además, emplearon un sistema de defensa flexible que eliminó la mayor parte de las tropas defensivas de las líneas del frente. Habiendo prometido la victoria dentro de las cuarenta y ocho horas, Nivelle envió a sus hombres hacia adelante a través de la lluvia y el aguanieve el 16 de abril. Al presionar la cresta boscosa, sus hombres no pudieron mantenerse al día con el aluvión que estaba destinado a protegerlos. Al encontrarse con una resistencia cada vez más fuerte, el avance se desaceleró a medida que se sostenían las fuertes bajas. Avanzando no más de 600 yardas en el primer día, la ofensiva pronto se convirtió en un desastre sangriento (Mapa). Al final del quinto día, 130,000 bajas (29,000 muertos) habían sido sostenidas y Nivelle abandonó el ataque al avanzar alrededor de cuatro millas en un frente de dieciséis millas. Por su fracaso, fue relevado el 29 de abril y reemplazado por el general Philippe Pétain.

Descontento en las filas francesas

A raíz de la fallida ofensiva de Nivelle, una serie de "motines" estalló en las filas francesas. Aunque más en la línea de los ataques militares que en los motines tradicionales, los disturbios se manifestaron cuando cincuenta y cuatro divisiones francesas (casi la mitad del ejército) se negaron a regresar al frente. En las divisiones que se vieron afectadas, no hubo violencia entre los oficiales y los hombres, simplemente la falta de voluntad por parte del rango y el archivo para mantener el status quo. Las demandas de los "amotinados" generalmente se caracterizaron por solicitudes de más licencias, mejor comida, mejor trato para sus familias y un alto a las operaciones ofensivas. Aunque conocido por su personalidad abrupta, Pétain reconoció la gravedad de la crisis y tomó una mano suave.

Aunque no pudo declarar abiertamente que las operaciones ofensivas se detendrían, dio a entender que este sería el caso. Además, prometió un permiso más regular y frecuente, así como la implementación de un sistema de "defensa en profundidad" que requería menos tropas en el frente. Mientras sus oficiales trabajaban para recuperar la obediencia de los hombres, se hicieron esfuerzos para reunir a los cabecillas. En total, 3,427 hombres fueron sometidos a una corte marcial por sus papeles en los motines con cuarenta y nueve ejecutados por sus crímenes. Para la fortuna de Pétain, los alemanes nunca detectaron la crisis y permanecieron callados a lo largo del frente francés. En agosto, Pétain se sintió lo suficientemente seguro como para realizar operaciones ofensivas menores cerca de Verdun, pero para el placer de los hombres, no se produjo ninguna ofensiva francesa importante antes de julio de 1918.

Los británicos llevan la carga

Con las fuerzas francesas efectivamente incapacitadas, los británicos se vieron obligados a asumir la responsabilidad de mantener la presión sobre los alemanes. En los días posteriores a la debacle de Chemin des Dames, Haig comenzó a buscar una forma de aliviar la presión sobre los franceses. Encontró su respuesta en los planes que el general Sir Herbert Plumer había estado desarrollando para capturar Messines Ridge cerca de Ypres. Llamando a la minería extensiva bajo la cresta, el plan fue aprobado y Plumer abrió la Batalla de Messines el 7 de junio. Después de un bombardeo preliminar, los explosivos en las minas fueron detonados vaporizando parte del frente alemán. Avanzando en picado, los hombres de Plumer tomaron la cresta y rápidamente alcanzaron los objetivos de la operación. Para repeler los contraataques alemanes, las fuerzas británicas construyeron nuevas líneas defensivas para mantener sus ganancias. Concluyendo el 14 de junio, Messines fue una de las pocas victorias claras logradas por ambos lados en el Frente Occidental (Mapa).

La Tercera Batalla de Ypres (Batalla de Passchendaele)

Con el éxito en Messines, Haig buscó revivir su plan para una ofensiva a través del centro del saliente de Ypres. Con la intención de capturar primero el pueblo de Passchendaele, la ofensiva fue romper las líneas alemanas y despejarlas de la costa. Al planificar la operación, Haig se opuso al primer ministro David Lloyd George, que deseaba cada vez más administrar los recursos británicos y esperar la llegada de un gran número de tropas estadounidenses antes de lanzar cualquier ofensiva importante en el frente occidental. Con el apoyo del principal asesor militar de George, el general Sir William Robertson, Haig finalmente pudo obtener la aprobación.

Al abrir la batalla el 31 de julio, las tropas británicas intentaron asegurar la meseta de Gheluvelt. Los ataques posteriores se montaron contra Pilckem Ridge y Langemarck. El campo de batalla, que en gran parte era tierra recuperada, pronto se degeneró en un vasto mar de lodo a medida que las lluvias estacionales se movían por la zona. Aunque el avance fue lento, las nuevas tácticas de "morder y sostener" permitieron a los británicos ganar terreno. Estos requerían avances cortos respaldados por grandes cantidades de artillería. El empleo de estas tácticas aseguró objetivos tales como Menin Road, Polygon Wood y Broodseinde. Continuando a pesar de las fuertes pérdidas y las críticas de Londres, Haig aseguró Passchendaele el 6 de noviembre. Los combates disminuyeron cuatro días después (Mapa). La Tercera Batalla de Ypres se convirtió en un símbolo de la contundente guerra de desgaste del conflicto y muchos han debatido la necesidad de la ofensiva. En la lucha, los británicos hicieron un esfuerzo máximo, sufrieron más de 240,000 bajas y no lograron romper las defensas alemanas. Si bien estas pérdidas no podían ser reemplazadas, los alemanes tenían fuerzas en el Este para compensar sus pérdidas.

La batalla de cambrai

Con la lucha por Passchendaele convirtiéndose en un punto muerto sangriento, Haig aprobó un plan presentado por el general Sir Julian Byng para un ataque combinado contra Cambrai por el Tercer Ejército y el Cuerpo de Tanques. Una nueva arma, los tanques no se habían concentrado previamente en grandes cantidades para un asalto. Utilizando un nuevo esquema de artillería, el Tercer Ejército logró sorpresa sobre los alemanes el 20 de noviembre y logró ganancias rápidas. Aunque lograron sus objetivos iniciales, los hombres de Byng tuvieron dificultades para explotar el éxito ya que los refuerzos tenían problemas para llegar al frente. Al día siguiente, las reservas alemanas comenzaron a llegar y la lucha se intensificó. Las tropas británicas libraron una amarga batalla para tomar el control de Bourlon Ridge y para el 28 de noviembre comenzaron a excavar para defender sus ganancias. Dos días después, las tropas alemanas, utilizando tácticas de infiltración de "soldados de asalto", lanzaron un contraataque masivo. Mientras que los británicos lucharon duro para defender la cresta en el norte, los alemanes lograron avances en el sur. Cuando la lucha terminó el 6 de diciembre, la batalla se había convertido en un empate con cada lado ganando y perdiendo aproximadamente la misma cantidad de territorio. La lucha en Cambrai efectivamente cerró las operaciones en el Frente Occidental para el invierno (Mapa).

En Italia

Al sur de Italia, las fuerzas del general Luigi Cadorna continuaron los ataques en el valle de Isonzo. Luchó en mayo-junio de 1917, la Décima Batalla del Isonzo y ganó poco terreno. Para no ser disuadido, abrió la Undécima Batalla el 19 de agosto. Centrándose en la meseta de Bainsizza, las fuerzas italianas lograron algunos avances pero no pudieron desalojar a los defensores austrohúngaros. Sufriendo 160,000 bajas, la batalla agotó gravemente a las fuerzas austriacas en el frente italiano (Mapa). Buscando ayuda, el emperador Karl buscó refuerzos en Alemania. Estas fueron próximas y pronto un total de treinta y cinco divisiones se opusieron a Cadorna. A través de años de lucha, los italianos habían tomado gran parte del valle, pero los austriacos todavía tenían dos cabezas de puente al otro lado del río. Utilizando estos cruces, el general alemán Otto von Below atacó el 24 de octubre, con sus tropas empleando tácticas de soldados de asalto y gas venenoso. Conocida como la Batalla de Caporetto, las fuerzas de von Below irrumpieron en la retaguardia del Segundo Ejército italiano y provocaron el colapso de toda la posición de Cadorna. Forzados a una retirada precipitada, los italianos intentaron resistir en el río Tagliamento, pero se vieron obligados a retroceder cuando los alemanes lo unieron el 2 de noviembre. Continuando la retirada, los italianos finalmente se detuvieron detrás del río Piave. Al lograr su victoria, von Below avanzó ochenta millas y había tomado 275,000 prisioneros.

Revolución en Rusia

A principios de 1917, las tropas en las filas rusas expresaron muchas de las mismas quejas ofrecidas por los franceses más tarde ese año. En la retaguardia, la economía rusa había alcanzado una base de guerra completa, pero el auge que resultó provocó una inflación rápida y condujo al colapso de la economía y la infraestructura. A medida que disminuyeron los suministros de alimentos en Petrogrado, aumentaron los disturbios que condujeron a manifestaciones masivas y una revuelta de los guardias del zar. En su cuartel general en Mogilev, el zar Nicolás II inicialmente no se preocupó por los eventos en la capital. A partir del 8 de marzo, la Revolución de febrero (Rusia todavía usó el calendario juliano) vio el surgimiento de un gobierno provisional en Petrogrado. Finalmente convencido de abdicar, renunció el 15 de marzo y nominó a su hermano el Gran Duque Michael para sucederlo. Esta oferta fue rechazada y el gobierno provisional tomó el poder.

Dispuesto a continuar la guerra, este gobierno, junto con los soviéticos locales, pronto nombró a Alexander Kerensky Ministro de Guerra. Al nombrar al General Aleksei Brusilov Jefe de Estado Mayor, Kerensky trabajó para restaurar el espíritu del ejército. El 18 de junio, comenzó la "Ofensiva Kerensky" con las tropas rusas atacando a los austriacos con el objetivo de llegar a Lemberg. Durante los primeros dos días, los rusos avanzaron antes que las unidades principales, creyendo que habían hecho su parte, se detuvieron. Las unidades de reserva se negaron a avanzar para tomar su lugar y comenzaron las deserciones masivas (Mapa). Cuando el Gobierno Provisional titubeó en el frente, fue atacado desde atrás por extremistas que regresaban, como Vladimir Lenin. Ayudado por los alemanes, Lenin había regresado a Rusia el 3 de abril. Lenin inmediatamente comenzó a hablar en las reuniones bolcheviques y a predicar un programa de no cooperación con el Gobierno Provisional, la nacionalización y el fin de la guerra.

Cuando el ejército ruso comenzó a derretirse en el frente, los alemanes se aprovecharon y llevaron a cabo operaciones ofensivas en el norte que culminaron con la captura de Riga. Al convertirse en primer ministro en julio, Kerensky despidió a Brusilov y lo reemplazó por el general antialemán Lavr Kornilov. El 25 de agosto, Kornilov ordenó a las tropas ocupar Petrogrado y dispersar al soviet. Llamando a reformas militares, incluida la abolición de los soviets de soldados y regimientos políticos, Kornilov creció en popularidad entre los moderados rusos. En última instancia, maniobrado para intentar un golpe de estado, fue eliminado después de su fracaso. Con la derrota de Kornilov, Kerensky y el Gobierno Provisional efectivamente perdieron su poder cuando Lenin y los bolcheviques estaban en ascenso. El 7 de noviembre, comenzó la Revolución de Octubre que vio a los bolcheviques tomar el poder. Tomando el control, Lenin formó un nuevo gobierno e inmediatamente solicitó un armisticio de tres meses.

Paz en el este

Inicialmente recelosos de tratar con los revolucionarios, los alemanes y austriacos finalmente acordaron reunirse con los representantes de Lenin en diciembre. Al abrir negociaciones de paz en Brest-Litovsk, los alemanes exigieron la independencia de Polonia y Lituania, mientras que los bolcheviques deseaban "la paz sin anexiones ni indemnizaciones". Aunque en una posición débil, los bolcheviques continuaron deteniéndose. Frustrados, los alemanes anunciaron en febrero que suspenderían el armisticio a menos que sus términos fueran aceptados y tomaran la mayor cantidad de Rusia que quisieran. El 18 de febrero, las fuerzas alemanas comenzaron a avanzar. Al no encontrar resistencia, se apoderaron de gran parte de los países bálticos, Ucrania y Bielorrusia. Asombrados por el pánico, los líderes bolcheviques ordenaron a su delegación que aceptara los términos de Alemania de inmediato. Si bien el Tratado de Brest-Litovsk sacó a Rusia de la guerra, le costó a la nación 290,000 millas cuadradas de territorio, así como una cuarta parte de su población y recursos industriales.