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Hierro en la revolución industrial

Hierro en la revolución industrial

El hierro era uno de los requisitos más básicos de la economía británica en rápida industrialización, y el país ciertamente tenía muchas materias primas. Sin embargo, en 1700, la industria del hierro no era eficiente y la mayoría del hierro se importaba a Gran Bretaña. Para 1800, luego de desarrollos técnicos, la industria del hierro era un exportador neto.

Hierro en el siglo 18

La industria del hierro anterior a la revolución se basaba en pequeñas instalaciones de producción localizadas ubicadas cerca de ingredientes esenciales como el agua, la piedra caliza y el carbón. Esto produjo múltiples pequeños monopolios en la producción y un conjunto de pequeñas áreas productoras de hierro como el sur de Gales. Si bien Gran Bretaña tenía buenas reservas de mineral de hierro, el hierro producido era de baja calidad con muchas impurezas, lo que limitaba su uso. Hubo mucha demanda, pero no se produjo mucho ya que el hierro forjado, que tenía muchas de las impurezas eliminadas, tardó mucho en fabricarse y estaba disponible en importaciones más baratas de Escandinavia. Por lo tanto, hubo un cuello de botella para que los industriales lo resolvieran. En esta etapa, todas las técnicas de fundición de hierro eran antiguas y tradicionales y el método clave era el alto horno, utilizado desde 1500 en adelante. Esto fue relativamente rápido pero produjo hierro quebradizo.

¿La industria del hierro le falló a Gran Bretaña?

Existe una opinión tradicional de que la industria del hierro no pudo satisfacer el mercado británico desde 1700 hasta 1750, que en su lugar tuvo que depender de las importaciones y no pudo avanzar. Esto se debía a que el hierro simplemente no podía satisfacer la demanda y más de la mitad del hierro utilizado provenía de Suecia. Si bien la industria británica era competitiva en la guerra, cuando aumentaron los costos de las importaciones, la paz fue problemática.

El tamaño de los hornos seguía siendo pequeño en esta época, la producción limitada y la tecnología dependía de la cantidad de madera en el área. Como el transporte era deficiente, todo debía estar muy cerca, limitando aún más la producción. Algunos pequeños maestros de hierro intentaron agruparse para solucionar este problema, con cierto éxito. Además, el mineral británico era abundante pero contenía gran cantidad de azufre y fósforo, que producían hierro frágil. Faltaba la tecnología para tratar este problema. La industria también era muy intensiva en mano de obra y, aunque la oferta de mano de obra era buena, esto producía un costo muy alto. En consecuencia, el hierro británico se utilizó para artículos baratos y de baja calidad, como las uñas.

El desarrollo de la industria

A medida que se desarrolló la revolución industrial, también lo hizo la industria del hierro. Un conjunto de innovaciones, desde diferentes materiales hasta nuevas técnicas, permitió que la producción de hierro se expandiera enormemente. En 1709, Darby se convirtió en el primer hombre en fundir hierro con coque (que está hecho de calefacción de carbón). Aunque esta fue una fecha clave, el impacto fue limitado, ya que el hierro todavía era frágil. Alrededor de 1750, una máquina de vapor se utilizó por primera vez para bombear agua de nuevo para impulsar una rueda de agua. Este proceso solo duró poco tiempo ya que la industria se volvió más capaz de moverse cuando el carbón se hizo cargo. En 1767, Richard Reynolds ayudó a que los costos cayeran y la materia prima viajara más lejos al desarrollar los primeros rieles de hierro, aunque esto fue reemplazado por los canales. En 1779, se construyó el primer puente totalmente de hierro, demostrando realmente lo que se podía hacer con suficiente hierro, y estimulando el interés en el material. La construcción se basó en técnicas de carpintería. La máquina de vapor de acción giratoria de Watt en 1781 ayudó a aumentar el tamaño del horno y se utilizó para fuelles, lo que ayudó a aumentar la producción.

Podría decirse que el desarrollo clave se produjo en 1783-4, cuando Henry Cort introdujo las técnicas de encharcamiento y rodadura. Estas eran formas de sacar todas las impurezas del hierro y permitir la producción a gran escala, y un gran aumento de la misma. La industria del hierro comenzó a trasladarse a los campos de carbón, que generalmente tenían mineral de hierro cerca. Los desarrollos en otros lugares también ayudaron a impulsar el hierro al estimular la demanda, como el aumento de las máquinas de vapor (que necesitaban hierro), que a su vez impulsó las innovaciones de hierro a medida que una industria generaba nuevas ideas en otros lugares.

Otro acontecimiento importante fueron las Guerras Napoleónicas, debido a la creciente demanda de hierro por parte de los militares y los efectos del intento de bloqueo de los puertos británicos por parte de Napoleón en el Sistema Continental. De 1793 a 1815, la producción británica de hierro se cuadruplicó. Los altos hornos se hicieron más grandes. En 1815, cuando estalló la paz, el precio del hierro y la demanda cayeron, pero para entonces Gran Bretaña se había convertido en el mayor productor europeo de hierro.

La nueva edad de hierro

1825 ha sido llamado el comienzo de la nueva Edad del Hierro, ya que la industria del hierro experimentó un estímulo masivo por la gran demanda de ferrocarriles, que necesitaban rieles de hierro, hierro en el stock, puentes, túneles y más. Mientras tanto, el uso civil aumentó, ya que todo lo que podía estar hecho de hierro comenzó a tener demanda, incluso los marcos de las ventanas. Gran Bretaña se hizo famosa por el hierro ferroviario. Después de la caída de la alta demanda inicial en Gran Bretaña, el país exportó hierro al extranjero para la construcción de ferrocarriles.

La revolución de hierro en la historia

La producción británica de hierro en 1700 fue de 12,000 toneladas métricas al año. Esto aumentó a más de dos millones en 1850. Aunque a veces se cita a Darby como el principal innovador, fueron los nuevos métodos de Cort los que tuvieron el mayor efecto y sus principios todavía se usan en la actualidad. La ubicación de la industria experimentó un cambio tan grande como el de la producción y la tecnología, ya que las empresas pudieron mudarse a los campos de carbón. Pero los efectos de la innovación en otras industrias sobre el hierro (y en el carbón y el vapor) no pueden exagerarse, ni tampoco el efecto del desarrollo del hierro sobre ellos.