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SAFER hace que sea seguro caminar en el espacio

SAFER hace que sea seguro caminar en el espacio

Es como una escena de una pesadilla de una película de ciencia ficción: un astronauta está trabajando fuera de una nave espacial en el vacío del espacio cuando algo sucede. Se rompe una correa o tal vez una falla de la computadora deja al astronauta demasiado lejos de la nave. Sin embargo, sucede, el resultado final es el mismo. El astronauta termina flotando lejos de la nave espacial en el vacío sin fin del espacio, sin esperanza de rescate.

Afortunadamente, la NASA desarrolló un dispositivo para caminar por el espacio que mantiene a un astronauta seguro mientras trabaja "al aire libre" para evitar que tal escenario ocurra en la vida real.

Seguridad para EVA

Las caminatas espaciales o actividades extravehiculares (EVA) son una parte importante de la vida y el trabajo en el espacio. Se necesitaban docenas solo para el montaje de la Estación Espacial Internacional (ISS) Las primeras misiones de los EE. UU. Y la Unión Soviética también se basaron en caminatas espaciales, con astronautas atados a sus naves espaciales por líneas de vida.

La estación espacial no puede maniobrar para rescatar a un miembro de la tripulación de EVA que flota libremente, por lo que la NASA se puso a trabajar para diseñar un arnés de seguridad para los astronautas que trabajarían a su alrededor sin conexiones directas. Se llama "Ayuda simplificada para el rescate de EVA" (SAFER): un "chaleco salvavidas" para caminatas espaciales. SAFER es una unidad de maniobra autónoma que usan los astronautas como una mochila. El sistema se basa en pequeños propulsores de chorro de nitrógeno para permitir que un astronauta se mueva en el espacio.

Su tamaño y peso relativamente pequeños permiten un almacenamiento conveniente en la estación y permiten que los miembros de la tripulación de EVA lo pongan en la esclusa de aire de la estación. Sin embargo, el tamaño pequeño se logró limitando la cantidad de propelente que lleva, lo que significa que solo se puede usar por un tiempo limitado. Está destinado principalmente al rescate de emergencia, y no como una alternativa a las correas y los agarres de seguridad. Los astronautas controlan la unidad con un controlador manual conectado al frente de sus trajes espaciales, y las computadoras ayudan en su operación. El sistema tiene una función automática de retención de actitud, en la cual la computadora a bordo ayuda al usuario a mantener el rumbo. La propulsión de SAFER es proporcionada por 24 propulsores de posición fija que expulsan gas nitrógeno y tienen un empuje de 3.56 Newtons (0.8 libras) cada uno. SAFER fue probado por primera vez en 1994 a bordo del transbordador espacial Descubrimiento, cuando el astronauta Mark Lee se convirtió en la primera persona en 10 años en flotar libremente en el espacio.

EVA y seguridad

La caminata espacial ha recorrido un largo camino desde los primeros días. En junio de 1965, el astronauta Ed White se convirtió en el primer estadounidense en realizar una caminata espacial. Su traje espacial era más pequeño que los trajes EVA posteriores, ya que no llevaba su propio suministro de oxígeno. En cambio, una manguera para un suministro de oxígeno en el Geminis cápsula conectada blanco. Junto con la manguera de oxígeno había cables eléctricos y de comunicación y una correa de seguridad. Sin embargo, rápidamente gastó su suministro de gas.

En Géminis 10 y 11, una manguera a un tanque de nitrógeno a bordo de la nave espacial conectó una versión modificada del dispositivo portátil. Esto permitió a los astronautas usarlo durante un período de tiempo más largo. Las misiones de la Luna tenían EVA comenzando con Apolo 11, pero estos estaban en la superficie y requerían que los astronautas usaran trajes espaciales completos. Skylab los astronautas repararon sus sistemas, pero fueron atados a la estación.

En años posteriores, especialmente durante la era del transbordador, la Unidad de maniobras tripuladas (MMU) se usó como una forma para que un astronauta volara alrededor del transbordador. Bruce McCandless fue el primero en probar uno, y la imagen de él flotando en el espacio fue un éxito instantáneo.

SAFER, que se ha descrito como una versión simplificada de la MMU, tiene dos ventajas sobre el sistema anterior. Es un tamaño y peso más conveniente e ideal para un dispositivo de rescate de astronautas fuera de la Estación Espacial.

SAFER es un tipo raro de tecnología, del tipo que la NASA construyó con la esperanza de que no sea necesario usarlo. Hasta ahora, las correas, las empuñaduras de seguridad y el brazo del robot han demostrado ser adecuados para mantener a los astronautas de forma segura donde se supone que deben estar durante las caminatas espaciales. Pero si alguna vez fallan, SAFER estará listo.


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